multicolored signage

Wat is de geschiedenis van de Olympische Spelen?

De Olympische Spelen ontstonden zo’n slordige 3000 jaar geleden in het oude Griekenland. Aan het eind van de 19e eeuw werden ze nieuw leven ingeblazen en zijn uitgegroeid tot ’s werelds meest vooraanstaande sportwedstrijd.

De oorspronkelijke spelen

De eerste schriftelijke vermeldingen van de oude Olympische Spelen dateren van 776 v. Chr. Een kok met de naam Coroebus won daarin het enige evenement, een race te voet van 192 meter die de stade genoemd werd. Dit woord is de oorsprong van het woord stadion. Coroebus werd daarmee de eerste ons bekende Olympische kampioen.

Er wordt aangenomen dat de Spelen tegen die tijd al vele jaren aan de gang waren. Volgens de legende stichtte Herakles, zoon van Zeus en de sterfelijke vrouw Alkmene, de Olympische Spelen. De Spelen werden genoemd naar hun plaats in Olympia, een heilige plaats die bij de westkust van het schiereiland Peloponnesos in Zuid-Griekenland lag.

De Olympische Spelen werden om de vier jaar gehouden tussen 6 augustus en 19 september tijdens een religieus festival ter ere van Zeus. Tegen het eind van de 6e eeuw v. Chr. waren deze spelen al uitgegroeid tot het beroemdste van alle Griekse sportfestivals. Hun invloed was zo groot dat historici in de oudheid de tijd begonnen te meten met de stappen van vier jaar tussen de Olympische Spelen, die Olympiades werden genoemd.

Er kwamen in de loop van de tijd ook nieuwe wedstrijden bij als Olympische evenementen:

  • diaulos (ongeveer gelijk aan de huidige 400-meter race),
  • dolichos (een langere-afstandsrace, mogelijk vergelijkbaar met de 1.500-meter of 5.000-meter wedstrijd)
  • De vijfkamp (bestaande uit vijf evenementen: een voetrace, verspringen, discus- en speerwerpen en een worstelwedstrijd)
  • boksen
  • wagenrennen
  • pankration (een combinatie van boksen en worstelen met vrijwel geen regels)

Nadat het Romeinse Rijk Griekenland veroverde in het midden van de 2e eeuw v. Chr. gingen de Spelen door, maar het niveau en de kwaliteit ervan namen af. In 393 na Christus riep keizer Theodosius I, een christen, een verbod af op alle heidense feesten, waarmee na bijna 12 eeuwen een eind kwam aan de oude Olympische traditie.

De moderne spelen

Het zou 1.500 jaar duren voor de Spelen weer zouden verrijzen, grotendeels dankzij de inspanningen van de Franse baron Pierre de Coubertin (1863-1937). De jonge baron wilde een moderne Olympische Spelen creëren na een bezoek aan de oude Olympische sportplek.

In november 1892, op een bijeenkomst van de Union des Sports Athlétiques in Parijs, stelde Coubertin voor om de Olympische Spelen nieuw leven in te blazen als een internationale atletiekwedstrijd die om de vier jaar gehouden zou worden. Twee jaar later kreeg hij de goedkeuring die hij nodig had om het Internationaal Olympisch Comité (IOC) op te richten, dat het bestuursorgaan van de moderne Olympische Spelen zou worden.

De eerste moderne Olympische Spelen werden gehouden in Athene, Griekenland, in 1896. In de openingsceremonie verwelkomden koning Georgios I en een menigte van 60.000 toeschouwers 280 deelnemers uit 12 landen (allemaal mannen), die zouden strijden in 43 evenementen, waaronder:

  • atletiek,
  • gymnastiek,
  • zwemmen,
  • worstelen,
  • wielrennen,
  • tennis,
  • gewichtheffen,
  • schieten,
  • schermen

Alle volgende Spelen zijn genummerd, ook als er geen Spelen plaatsvinden (zoals in 1916, tijdens de Eerste Wereldoorlog, en in 1940 en 1944, tijdens de Tweede Wereldoorlog). Het officiële symbool van de moderne Spelen zijn vijf in elkaar grijpende gekleurde ringen, die de werelddelen Noord- en Zuid-Amerika, Azië, Afrika, Europa en Australië voorstellen. De Olympische vlag, met dit symbool op een witte achtergrond wapperde voor het eerst tijdens de Spelen van Antwerpen in 1920.

De Olympische Spelen namen pas echt een hoge vlucht als internationaal sportevenement na 1924, toen de VIII Spelen in Parijs werden gehouden. Zo’n 3.000 atleten, waaronder meer dan 100 vrouwen, uit 44 landen deden dat jaar mee, en voor het eerst was er op de Spelen een slotceremonie. De Olympische Winterspelen debuteerden dat jaar met evenementen als:

  • kunstschaatsen,
  • ijshockey,
  • bobsleeën
  • biatlon

Tachtig jaar later, toen de Olympische Zomerspelen van 2004 voor het eerst in meer dan een eeuw naar Athene terugkeerden, deden bijna 11.000 atleten uit een recordaantal van 201 landen mee. In een gebaar dat zowel oude als moderne Olympische tradities met elkaar verbond, werd de kogelstootwedstrijd dat jaar gehouden op de plaats van de klassieke Spelen in Olympia.

Lees ook: is de olympische vlam een Nazi-symbool?